Victimisation and trust in the system

Project period

1995 – 1998

Project staff

Prof. Dr. Ute Gabriel

Eberhard Mecklenburg

Prof. Dr. Thomas Ohlemacher (Project manager)

Prof. Dr. Christian Pfeiffer



Project description

In autumn 1995/1996, the EMNID Institute in Bielefeld was commissioned by the Criminological Research Institute of Lower Saxony (KFN) to conduct a survey funded by the Volkswagen Foundation of 7,900 business owners of German and other ethnic origin using telephone-based and postal questionnaires. The study involved restaurateurs of the following nationalities:

  • German
  • Italian
  • Greek
  • Turkish

The survey comprised two mutually independent parts with a standardised interview by telephone (N=4,393) and a written questionnaire (N=3,489).

In addition to questions regarding experience of victimisation in connection with general crime, respondents were interviewed on the subjects of corruption and extortion. In the telephone interviews, respondents were asked about their most recent experience of ‘secondary victimisation’ (e.g. ‘do you know anyone who…’). Only in the written questionnaires were they were asked about their personal experience of victimisation.

As a second area of focus, statements were collected regarding trust in the police, the courts, the constitution and the notion of democracy. In addition to sociodemographic variables on respondents and their businesses, a range of psychological variables such as locus of control were also surveyed.

One particular methodological challenge with this study was the difficulty in reaching the target audience and their reluctance to respond. Despite the most intensive efforts, not enough information was obtained to provide a representative outcome or provide a general insight into victimisation rates. The project group then went on the offensive and tried to solve the issue by surveying perceived victimisation rates (same ethnic group, same business sector, same town or city). The perceived rates were validated using victimisation rates from other studies. The main finding can be described as follows: despite low response rates, a sample of respondents can result in usable results when it comes to the occurrence of particularly sensitive offences if it has (a) sufficient quantitative basis, (b) the same structure as the overall survey, and (c) the catalogue of questions contains questions concerning respondents’ perceptions of the occurrence of the offences in their immediate environment. In this specific instance, interviewees were not able to verify the exorbitant rates of blackmail and corruption alleged in the public debate in recent years.

Comprehensive methodological reports and descriptive analyses were published during the course of the project cycle. When the project was completed, in addition to the final report sent to the Volkswagen Foundation, two monographs were presented to outline and assess the main issues covered by the project from both a sociological and psychological perspective.

In his sociological analysis, Thomas Ohlemacher is unable to confirm the core hypothesis of the project proposal in which extortion and corruption damage victims’ trust in Germany’s legal and political institutions. Although there is some dissatisfaction and distrust in respect of specific actors and their actions, trust in democracy and the state monopoly on the use of force remain intact. Sociological systems theory is used to try to explain this unexpected outcome of the analysis.

In her work, Ute Gabriel looks at how victimisation and locus of control affect both fear of crime and punitivity among victims. In her psychological doctoral thesis submitted at TU Berlin, Gabriel comes to the conclusion that experience of criminal victimisation increases fear of crime. This effect is not influenced by the individual’s belief that it is possible to prevent the occurrence of criminal victimisation. General perceptions of control affect the fear of crime independent of any experience of victimisation. Punitivity cannot be predicted based on an individual’s victim status.

Following further comprehensive documentation on the part of KFN, including the accompanying methodological texts, the dataset used for the study was sent to the Central Archive for Empirical Social Research (ZA) at the University of Cologne.


Project related publications


  • Ohlemacher, Thomas, 1998, Verunsichertes Vertrauen? Gastronomen in Konfrontation mit Schutzgelderpressung und Korruption (Interdisziplinäre Beiträge zur kriminologischen Forschung, Band 10). Baden-Baden: Nomos-Verlag.
  • Gabriel, Ute, 1998, Furcht und Strafe. Kriminalitätsfurcht, Kontrollüberzeugungen und Strafforderung in Abhängigkeit von der Erfahrung krimineller Viktimisierung (Interdisziplinäre Beiträge zur kriminologischen Forschung, Band 12). Baden-Baden: Nomos-Verlag.

Journal articels

  • Wetzels, Peter, Thomas Ohlemacher, Christian Pfeiffer and Rainer Strobl, 1994, Victimization Surveys: Recent Developments and Perspectives. European Journal of Criminal Policy and Research Vol. 2, No. 4: 14-35 (Preprint: Forschungsberichte des Kriminologischen Forschungsinstituts Niedersachsen, Nr. 28.)
  • Ohlemacher, Thomas, 1995, Besprechung von: Diego Gambetta, The Sicilian Mafia. The Business of Private Protection. Cambridge, Massachusetts/London: Harvard University Press 1993, Kölner Zeitschrift für Soziologie und Sozialpsychologie 47: 391-392.
  • Gabriel, Ute, 1996, Kriminalitätsfurcht und Kontrollüberzeugungen: Ein Pretest theoretischer Überlegungen. Praxis der Rechtspsychologie, 1/2: 30-44.
  • Mecklenburg, Eberhard, Ute Gabriel und Thomas Ohlemacher, 1997, Auswahlverfahren und Validitätsprüfung bei speziellen Populationen: Eine bundesweite Befragung deutscher und ausländischer Gastronomen. ZUMA-Nachrichten 41: 153-170.
  • Ohlemacher, Thomas, und Christian Pfeiffer, 1997, In Konfrontation mit Schutzgelderpressung und Korruption? Eine bundesweite Befragung von deutschen und ausländischen Gastronomiebetreibern. Kriminalistik 51: 470-474.
  • Ohlemacher, Thomas, 1999, “Enttäuschend, aber immer noch vertrauenswürdig”, Schutzgelderpressungen und das Vertrauen in Recht und Politik. Zeitschrift für Rechtssoziologie 20: 125-162.
  • Ohlemacher, Thomas, 1999, Viewing the Crime Wave from the Inside: Perceived Rates of Extortion among Restaurateurs in Germany. European Journal on Criminal Policy and Research 7: 43-61.
  • Gabriel, Ute, 1999, “… for I am a stranger”: Ethnic origin and perceived risk of victimization. Swiss Journal of Psychology 58: 257-262.
  • Ohlemacher, Thomas, 2002, Racketeering and Restaurateurs in Germany. Perceived Deficiencies in Crime Control and Effects on Confidence in Democracy. British Journal of Criminology 42: 60-76.


  • Ohlemacher, Thomas, und Christian Pfeiffer, 1994, Geschäftsleute in Konfrontation mit allgemeiner Kriminalität, Korruption und Schutzgelderpressung – ein Projektvorhaben. S.122-126 in: Stefan Hornbostel (Hrsg.), Allgemeine Verunsicherung und Politik der inneren Sicherheit (Dokumentation Nr.6 des Arbeitskreises “Soziologie der Politik” der Deutschen Gesellschaft für Soziologie). Jena: Friedrich-Schiller Universität, Universitätsdruck.
  • Ohlemacher, Thomas, und Eberhard Mecklenburg, 1996, Und dennoch Demokraten? Gastwirte und ihr Wissen um Korruption und Schutzgelderpressung. S. 111-136 in: Christian Pfeiffer/Werner Greve (Hrsg.), Forschungsthema Kriminalität. Festschrift für Heinz Barth. Baden-Baden: Nomos.
  • Gabriel, Ute, 1996, Erhebungsmethoden und Instrumentengüte am Beispiel der Befragung ausländischer Geschäftsleute. S. 48-51 in: Uwe Ewald (Hrsg.): Kulturvergleichende Kriminalitätsforschung und sozialer Wandel in Mittel- und Osteuropa. Workshop zu methodologischen Problemen einer Metropolenstudie. Bonn: Forum Verlag Godesberg.
  • Ohlemacher, Thomas, 1997, Deviant Behavior in a Network Analysis Perspective: A Structural-Constructionist Approach. Forschungsberichte des Kriminologischen Forschungsinstituts Niedersachsen (KFN), Nr.66. Hannover: KFN.
  • Ohlemacher, Thomas, und Ute Gabriel, 1998, Viktimisierung und Vertrauen: Ansprüche an das politische System und Effekte krimineller Viktimisierung im interethnischen Vergleich – eine empirische Studie. S. 319-333 in Jo Reichertz (Hrsg.): Die Wirklichkeit des Rechts. Rechts- und sozialwissenschaftliche Studien. Opladen: Westdeutscher Verlag.
  • Ohlemacher, Thomas, 2000, Extortion, Corruption and Trust. S. 69-84 in: Susanne Karstedt und Kai-D. Bussmann (Hrsg.), Social Dynamics of Crime and Control. New Theories for a World in Transition (Onati International Series on Law and Society). Oxford: Hart.
  • Ohlemacher, Thomas, 2001, Organisierte Kriminalität, Schutzgelderpressung und Korruption: Zur Validität und Wechselwirkung konstruierter Wirklichkeiten. S. 108 -125 in Martina Althoff, Helga Cremer-Schäfer, Gabi Löschper, Herbert Reinke und Gerlinda Smaus (Hrsg.), Integration und Ausschließung: Kriminalpolitik und Kriminalität in Zeiten gesellschaftlicher Transformation (Interdisziplinäre Studien zu Recht und Staat). Baden-Baden: Nomos.

Project related publications

  • Ohlemacher, Thomas, und Christian Pfeiffer, 1994, Viktimisierung und Systemvertrauen: Geschäftsleute in Konfrontation mit allgemeiner Kriminalität, Korruption und Schutzgelderpressung. Antrag an die VW-Stiftung. KFN-Forschungsbericht Nr.22. Hannover: Kriminologisches Forschungsinstitut Niedersachsen.
  • Gabriel, Ute, Eberhard Mecklenburg, Thomas Ohlemacher und Christian Pfeiffer, 1995, Die KFN-Geschäftsleuteerhebung: Pretest, Sampling- und Instrumententwicklung (Projektbericht 1). KFN-Forschungsbericht Nr.50. Hannover: Kriminologisches Forschungsinstitut Niedersachsen.
  • Gabriel, Ute, Eberhard Mecklenburg und Thomas Ohlemacher (unter Mitarbeit von Dieter Boumans und Imke Margraf), 1996, Die KFN-Geschäftsleuteerhebung. Hauptuntersuchung: Durchführung, Stichprobenbeschreibung und Fragen der Repräsentativität (Projektbericht 2). KFN-Forschungsbericht Nr.58. Hannover: Kriminologisches Forschungsinstitut Niedersachsen.
  • Ohlemacher, Thomas, Ute Gabriel, Eberhard Mecklenburg und Christian Pfeiffer, 1997, Deutsche und ausländische Gastronomen in Konfrontation mit Schutzgelderpressung und Korruption: Erste Befunde der Hauptuntersuchung (Projektbericht 3). KFN-Forschungsbericht Nr.58. Hannover: Kriminologisches Forschungsinstitut Niedersachsen.
  • Pfeiffer, Christian, und Thomas Ohlemacher, 1997, Schutzgelderpressung offenbar weniger verbreitet als angenommen, Korruption ist das größere Problem für die Demokratie. Erste Ergebnisse einer bundesweiten Befragung von 7.900 Gastronomen. Pressemitteilung des KFN vom 25. April 1997.
  • Ohlemacher, Thomas (unter Mitarbeit von Eberhard Mecklenburg) (1998). Vertrauen, Viktimisierung, Verunsicherung. Erodiert Kriminalität die Demokratie? Abschlußbericht an die Volkswagenstiftung, Teil 1 (Projekt Viktimisierung und Systemvertrauen). Hannover: KFN.
  • Gabriel, Ute, 1998, Furcht und Strafe. Kriminalitätsfurcht, Kontrollüberzeugungen und Strafforderung in Abhängigkeit von der Erfahrung krimineller Viktimisierung. Abschlußbericht an die Volkswagenstiftung, Teil 2 (Projekt Viktimisierung und Systemvertrauen). Hannover: KFN.


  • Ohlemacher, Thomas, Ute Gabriel, Eberhard Mecklenburg und Christian Pfeiffer. Die KFN-Geschäftsleute Erhebung (1998). Deutsche und ausländische Gastronomen in Konfrontation mit Schutzgelderpressung und Korruption. Codebook und SysFile-Info zur telephonischen und postalischen Befragung (4 Bände). Zentralarchiv für empirische Sozialforschung, Universität zu Köln (verfügbar ab 1999).